星空萬里無雲。美國「亞特蘭提斯號」太空梭21日清晨降落在佛羅里達州甘迺迪太空中心,宣告尼克森任內發起的美國太空梭時代正式寫下休止符。

在兩聲特有的音爆後,太空梭彷彿從五公里跑道的漆黑中瞬間衝出,在場的2000人屏氣凝神。太空梭指揮官佛格森透過無線電告訴塔台:「服務世人30年後,太空梭早已在歷史占有一席之地,現在要航向終點。」塔台回答:「幹得好,美國。」

順利返航的亞特蘭提斯號停泊於佛州甘迺迪太空中心,指揮官佛格森指向太空梭的特殊隔熱磚。(美聯社)


第135趟任務 航向終點

由於太空梭任務凶險難測,所以每一次的安然返航都值得大肆慶祝;但因這次是美國30年太空梭歷史的第135趟,也是最後一趟,不免令人悲喜交集。休士頓的任務控制處的參觀室內,坐滿參與過的指揮官與家屬。

NASA要裁8000人

參與太空梭計畫的人員陸續功成身退,美國太空總署(NASA)本周將再裁2300人,8月再砍1000人,總計要裁8000人。

曾為太空梭任務指揮官的NASA署長波頓表示:「我們所做的一切已經為探索未來奠定基礎,但我現在不便多說,我只想向機組人員致敬,歡迎他們回家。」

美國與俄國的太空爭霸將開啟另一章。未來幾年內,美國太空人將搭俄羅斯「聯合號」火箭的上太空,「共乘」所費不貲,一席從5000萬美元起跳。太空總署已和波音公司與洛克希德公司合組的「聯合發射同盟」達成協議,將嘗試以「擎天神五號」(Atlas V)商用火箭將太空人送到國際太空站。


「人類探索太空 達極限」

英國經濟學人雜誌指出,人類對太空的探索似乎達到極限,太空時代可能結束了。1950和60年代,美國和蘇聯太空計畫的長期目標將外星描述為終極邊疆,等待人類開拓。環繞地球軌道的人造衛星,無形中把地球體積變大了。最遠的人造衛星距地球36000公里,也許這就是人類太空野心的極限。

有人指望中國大陸接棒,但中國頂多派人登陸月球,然後可能見好就收,不會超出之前美蘇的發展範圍。無人太空船的探索也許會繼續,但無人太空船已抵達水星除外,太陽系內每個擁有堅固表面的行星;除非火星上發現生物,或有其他更意想不到的新發現,否則大眾不會有興趣埋單。




從數字看 太空梭30年


2090(億美元):NASA從太空梭研發到除役所投入的總經費。

355:太空梭搭載過的太空人數目,其中有306名男性,49名女性,來自16國。

135:1981年到2011年太空梭出任務的總數,其中133次順利完成,兩次以災難收場。

14:在兩次太空梭事故中喪生的太空人數目。第一次事故是1986年「挑戰者號」升空時爆炸,第二次是2003年「哥倫比亞號」返航時解體。

5:實際進行太空任務的太空梭數目─哥倫比亞號、挑戰者號、發現號、亞特蘭提斯號、奮進號。原型機企業號未曾進入軌道。

2:太空梭任務女性指揮官的總人數─艾琳‧柯林斯和潘蜜拉‧梅洛伊,雙雙以空軍上校退役。

1:美國1961年第一個載人太空計畫「水星」任務的7位太空人當中,只有1人後來參與太空梭任務,就是約翰‧葛倫。1998年10月,時任聯邦參議員的葛倫以77歲高齡參與第95次太空梭任務,成為史上最高齡的太空人。本周最後一次太空梭任務期間,葛倫正好滿90歲。



【陳正杰/輯譯】 資料來源:space.com

【聯合報╱編譯王麗娟、田思怡/報導】2011.07.22 04:54 am

全文網址: 太空梭任務終結 30年美夢醒 | 美國新聞 | 全球觀察 | 聯合新聞網 http://udn.com/NEWS/WORLD/WOR6/6478488.shtml#ixzz1SowHI6LI
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